Донской казак Емельян Пугачев прощается с женой и детьми и "уходит" в бега. Старец Филарет благословляет его возглавить восстание под именем царя Петра Федоровича. Жестоко расправляются восставшие с крепостниками. Царица Екатерина II направляет войска против бунтовщиков. Предатели выдают Емельяна, и вот уже его везут через всю Россию в железной клетке…