Действие фильма разворачивается в наши дни в маленьком волжском городке Калинове, где со времён классика Александра Островского ничего не поменялось - если лучи света и появляются в темном царстве, то обречены тихо угаснуть в общей глупости и невежестве либо ярко сверкнуть в знак протеста против лжи и самодурства. Молодая замужняя женщина Катерина Кабанова живет, на первый взгляд, счастливой жизнью. Разве что её свекровь Кабаниха постоянно придирается и не даёт вздохнуть спокойно. А слабовольный муж Тихон хоть и любит жену, но всё время принимает сторону властной матери. А когда Катерина неожиданно для себя влюбляется в родственника мэра города, молодого человека по имени Борис, то обнаруживает, что он тоже испытывает к ней нежные чувства…