Ветеран полиции Роджер Мёрто получает нового напарника - молодого выскочку по имени Мартин Риггс, справедливо заслужившего прозвище "Смертельное оружие". Пережив войну во Вьетнаме и гибель жены, Риггс отчаянно лезет под пули, беспробудно пьёт и считается психически неуравновешенным. Мёрто, напротив, спокойный, невозмутимый блюститель законности, добропорядочный семьянин, стремящийся поскорее выйти на пенсию. Казалось бы, этим двоим не сработаться никогда. Но дело есть дело, а преступники не дремлют. Расследуя загадочное самоубийство молодой девушки, новоиспечённые напарники выходят на след её отца - ветерана войны во Вьетнаме и, как впоследствии выясняется, члена группы ЦРУ, выследившей вьетнамских наркоторговцев и прибравшей к рукам их бизнес. Копнув слишком глубоко, детективы наживают себе могущественных врагов. На Риггса совершается неудачное покушение, однако напарники решают использовать это в своих целях и объявляют Риггса погибшим…