Японские мастера боевых искусств всегда строго охраняли свои секреты. Но иногда, крайне редко и в виде исключения, все-таки брали себе белых учеников. Таким счастливчиком оказался американец Фрэнк Дюкс (Жан-Клод ван Дамм). Он не только научился у мастера Сэндзо Танаки самым разнообразным стилям боя, но и заменил старику погибшего сына.

Когда учитель умирает, Дюкс решает почтить его память участием в подпольном чемпионате мира по боевым искусствам в Гонконге. Это чрезвычайно опасные соревнования, где в поединках можно применять любые приемы и даже убивать соперников. Поначалу удача улыбается Дюку и он с легкостью расправляется с несколькими противниками. Но затем на его пути встают сразу два препятствия. Дюкса, как оказалось, разыскивают военные власти за дезертирство из армии. А в следующем поединке американцу предстоит биться с многократным и непобедимым чемпионом Чоном Ли, который способен на любую подлость и уже искалечил немало соперников…

История американца Фрэнка Дюкса существовала в реальности, он не только стал первым белым чемпионом в боях кумитэ, но и работал над фильмом в качестве постановщика боев. Когда на главную роль был утвержден никому не известный в кино, но весьма заметный в мире боевых искусств бельгиец Жан-Клод ван Дамм, бывшему чемпиону он сначала категорически не понравился. Дюкс даже заявил режиссеру, что актер находится в кошмарной физической форме, после чего устроил ван Дамму трехмесячный курс жестких тренировок. И лишь после этого посчитал, что актер сможет сыграть его в фильме достаточно убедительно!

Впрочем, несмотря на все усилия Дюкса и ван Дамма, в успех ленты поначалу все равно мало кто верил. Съемки проходили в режиме жесточайшей экономии и обошлись киностудии лишь в миллион с небольшим долларов, а картину даже не планировали выпускать в прокат. Но каково же было всеобщее удивление, когда фильм с огромным успехом пошел в кинотеатрах! Мальчишки всего мира сразу же сделали малоизвестного бельгийца своим новым кумиром. Его уникальная балетная растяжка и боевой стиль стали образцами для подражания в спортзалах. А сам Жан-Клод ван Дамм немедленно получил «прописку» в Голливуде и был признан новой звездой боевиков и достойным наследником Брюса Ли и других мастеров жанра.