Студент Шурик (Александр Демьяненко) приезжает на Кавказ собирать фольклор - старинные обычаи, сказки, легенды, тосты. Встретив Нину (Наталья Варлей), гостящую у дяди, молодой человек в нее влюбляется.

Но на сердце девушки есть и другой претендент - руководитель районного масштаба товарищ Саахов. Так как Нина абсолютно равнодушна к высокопоставленному жениху, тот решает украсть гордячку, подключив к похищению трех сомнительных типов - Труса (Георгий Вицин), Балбеса (Юрий Никулин) и Бывалого (Евгений Моргунов). Шурик, не понимая, что происходит, тоже участвует в «древнем обычае». А осознав, что случилось, бросается выручать любимую…

У актрисы Натальи Варлей, победившей среди 500 претенденток, никак не получалось озвучить свою героиню, поэтому в фильме Нина говорит голосом Надежды Румянцевой.

Режиссеру Леониду Гайдаю постоянно мешала цензура, видевшая в обычных сценах крамолу. Например, Вицину не позволили произнести фразу «Да здравствует советский суд - самый гуманный суд в мире!». Слово «советский» пришлось заменить на «наш».

Секретарь парторганизации «Мосфильма» тов. Сааков увидел несуществующие параллели с собственной персоной, из-за чего картину чуть не пришлось озвучивать заново. Ситуацию спас Юрий Никулин, добравшийся до министра культуры Екатерины Фурцевой. Но, несмотря на все усилия, фильм был запрещен. К счастью, «Кавказскую пленницу» увидел Леонид Ильич Брежнев. Благодаря ему картина вышла на экраны и стала лидером проката 1967 года: ее посмотрели 76,5 миллиона человек. С тех самых пор история про кавказские приключения Шурика и студентки-комсомолки Нины - одна из самых любимых и цитируемых.