Середина 1970-х годов. В обычную ленинградскую школу приходит новый директор Кирилл Алексеевич Назаров (Алексей Петренко), отставной офицер. Знакомясь с учителями и школьниками, он приходит на урок литературы в 10 «Б» класс, который ведет молодой педагог Марина Максимовна (Елена Проклова).

Свободные темы сочинений, предложенные ученикам, и демократические взаимоотношения педагога с классом немало удивляют привыкшего к строгости и порядку директора. В отличие от других учителей Марина Максимовна пользуется полным доверием своих учеников. Она действительно талантливый педагог, полностью отдающий себя работе. Но дает ли ей это право противопоставлять себя остальному учительскому коллективу? Кирилл Алексеевич пытается во всем этом разобраться…

Роль Марины Максимовны, сыгранная актрисой Еленой Прокловой, одна из лучших ее работ. Проклова играет сложный, неуживчивый характер. Ее героиня - человек одаренный, но совершенно не умеющий адаптироваться к окружающим. Прямота, с которой она рубит правду-матку о своих не очень талантливых коллегах, простительна ее ученикам-подросткам, но не допустима для педагога.

Интересен и образ, создаваемый Алексеем Петренко. Его герой, в прошлом офицер, выйдя в отставку, получает новый фронт работы. Это школа, два года находившаяся без присмотра. Кроме хозяйственных забот на нового директора сваливаются проблемы личных амбиций, возникшие в педагогическом коллективе.

В «Ключе без права передачи» первую роль сыграла Марина Левтова, в то время еще школьница. Когда Динара Асанова искала ребят на роли учеников 10 «Б», Елена Цыплакова, снимавшаяся в предыдущей картине режиссера и уже получившая роль в этой, принесла фотографию своего класса. Асанова выбрала Марину Левтову - изящную, романтичную девушку.

Выйдя на экраны, картина получила большой резонанс, вызвав новую волну фильмов на школьную тему. На Всесоюзном кинофестивале Динара Асанова удостоилась приза за лучшую режиссуру, а Алексей Петренко - за лучшее исполнение мужской роли. Жюри детских фильмов Московского международного фестиваля вручило режиссеру Специальный приз.