Классик европейского кино Бернардро Бертолуччи пытается рассказать американцам, что такое буддизм, но кажется, что сам не до конца это понимает, — так можно коротко описать «Маленького Будду».

Сюжетных линий в фильме две. В одной тибетские монахи ищут реинкарнацию своего учителя–ламы и предположительно находят его в трех детях – американце Джессе Конраде (Алекс Визендангер), непальце Райю и тибетской девочке Гите. И если со вторым и третьим кандидатами проблем нет, то в случае с Джессом, как и следовало ожидать, происходит сокрушительное столкновение западной и восточной культур. Сам Джесс пребывает в восторге от своей миссии и от монашеского образа жизни. Зато его родители Дин (Крис Айзек) и Лиза (Бриджет Фонда) предпочитают, чтобы ребенку не морочили голову глупостями и уж тем более не хотят отправлять его в далекий тибетский монастырь на непонятное «тестирование».

Тем не менее, после одного трагического случая, произошедшего с его другом, Дин меняет свою точку зрения и отношение к религии в целом. Он начинает задумываться о том, что в жизни есть гораздо большие ценности, чем предлагает материалистичный западный мир, и что не все возможно купить или понять разумом.

Параллельно с историей Джесса Бертолуччи (от лица монахов) рассказывает историю принца Сиддхартхи Гаутамы (Киану Ривз), основателя буддизма. Более двух тысячелетий назад тот также отверг ценности благополучного общества и решил стать «просветленным» — Буддой. И сколько после этого его не одолевали многочисленные демоны — его твердому решению они так и не смогли помешать.

Медитативный фильм Бертолуччи очень похож на путешествие в экзотическую страну. Правда он не дает полного «погружения», как китайское или корейское кино, а лишь приоткрывает европейскому зрителю такое непонятное явление, как буддизм, — но даже и с этой оговоркой, посмотреть «Маленького Будду» стоит.

Операторская работа Витторио Стораро и непальские пейзажи в картине великолепны, музыка Рюичи Сакамото завораживает (заглавная композиция получила премию «Грэмми»), а Киану Ривз в роли Сиддхартхи демонстрирует чудеса силы воли. Для того, чтобы сыграть истощенного после многодневного голодания Будду, актер сидел на жесточайшей диете из воды и цитрусовых и сбросил несколько десятков килограммов. Правда заветного «Оскара» ему это все равно не принесло.