В мае 1945 года один советский офицер увидел, как солдаты-победители жгут в какой-то канцелярии кожаные мешки, доверху набитые самыми разнообразными фотографиями Гитлера. Как иначе могли относиться к нему солдаты? Но офицер подумал об истории. В результате один мешок переправили в Москву, он оказался на «Мосфильме», где и лежал до тех пор, пока Михаил Ромм не использовал эти снимки как документальный материал.

Замысел у режиссера возник в случайной застольной беседе, где выяснилось, что молодые люди, родившиеся сразу после войны, уже плохо представляют себе, что такое фашизм, считая его каким-то археологическим артефактом.

Фильм по сценарию Михаила Рома, Майи Туровской и Юрия Ханютина построен исключительно на монтаже германской, советской и прочей кинохроники, без реконструкций, досъемок и сделан задолго до компьютерной графики. Это хирургически точное, беспощадное исследование того, как в Германии появилась нацистская идеология, как вожди вербовали себе сторонников, как в душу народа проникали метастазы опасного заболевания всей страны. И как все это вылилось в страшную войну. Фильм разделен на главы с названиями «Майн кампф» или как обрабатывают телячьи шкуры», «Айн фольк, айн рейх, айн фюрер». В своей картине режиссер использовал кадры из знаменитых документальных лент Ленни Рифеншталь.

В фильме два главных героя. Персонифицированный вождь нации Адольф Гитлер и собирательный образ – простой немец, который страдает от безработицы, верит слухам, голосует за Гитлера в 1933 году, восторженно приветствует его. А потом гибнет в аду мировой бойни.

А в кадрах хроники 60-х видно, что этот простой малый снова возродился и есть опасность, что возродится и какой-нибудь новый фюрер. Современность показывает, что и без малого полвека спустя «Обыкновенный фашизм» остается актуальным.