В катастрофе на железной дороге погибает машинист, предотвращая столкновение пассажирского поезда с мчащимися навстречу неуправляемыми платформами. Разобраться в происшествии приезжает следователь Герман Ермаков (Олег Борисов), который селится в гостинице в одном номере с журналистом Игорем Малининым (Анатолий Солоницын), находившимся в том поезде.

Разбирая обстоятельства случившегося, допрашивая свидетелей, Ермаков поражается длинной цепочке бездействия и разгильдяйства, которые привели к катастрофе. Но, похоже, мнение следователя никто в городе не разделяет, считая погибшего машиниста героем…

На роль следователя Ермакова Абдрашитов пригласил Олега Борисова, выдержав поединок с руководством «Мосфильма». Актеру в то время было официально запрещено сниматься после конфликта с режиссером на картине «26 дней из жизни Достоевского» и срыва съемок.

В фильме нет четкого деления на положительных и отрицательных героев, авторы не навешивают ярлыков, доказывая правоту одного и утверждая заблуждения другого. У каждого персонажа своя правда. Журналист видит в погибшем человека, оказавшегося заложником обстоятельств, следователь отказывает любому в самом праве на ошибку. Чью сторону принять - каждый решает сам.

Фильм, несмотря на всю остроту поднятой темы, был награжден Государственной премией, а также призом на кинофестивале в Сан-Ремо.