Блестящий светский офицер Степан Касатский (Сергей Бондарчук) искренне любит отчизну и своего государя императора Николая I (Владислав Стржельчик), перед которым преклоняется и которого обожествляет. Узнав накануне свадьбы, что его невеста долгое время была любовницей царя, Касатский переживает страшное потрясение.

Разочаровавшись в идеалах и в самой жизни, Касатский принимает монашеский сан. Теперь он отец Сергий, живущий затворником в дальнем скиту. Но мирские искушения не отпускают его и здесь. Однажды в келью монаха заглядывает светская красавица, поспорившая со знакомыми, что сумеет соблазнить сурового монаха…

В титрах этой картины, снятой по одноименному произведению Льва Толстого, значатся имена лучших мастеров советского кинематографа тех лет. Снял ленту режиссер Игорь Таланкин, одним из операторов был знаменитый Георгий Рерберг, снимавший фильмы Тарковского «Зеркало» и «Сталкер», музыку написал Альфред Шнитке.

В главной роли снялся актер и режиссер Сергей Бондарчук, получивший за нее приз на Всесоюзном кинофестивале в Ашхабаде. 57-летний Бондарчук в очередной раз доказал, что является актером с большой буквы. Он сыграл так, что поиски Бога и смысла жизни, мучившие толстовского героя, оказались интересны и отлученному от религии обычному советскому человеку.