Опытный агент ЦРУ Натан Муир (Роберт Редфорд) готовится выйти на пенсию и навсегда оставить опасный мир шпионских игр. Неожиданно агент узнает, его любимый ученик и напарник Том Бишоп (Брэд Питт) попался в лапы китайским спецслужбам и ему грозит пожизненное тюремное заключение, а может быть, даже смерть.

Муир не может оставить друга в беде и начинает операцию по его освобождению. Но вскоре он узнает, что в этот раз ЦРУ не намерено вытаскивать Бишопа из тюрьмы. Ведь арест молодого агента связан не с тем, что он выполнял важное государственное задание, а с тем, что пытался освободить из тюрьмы в Сучжоу свою любимую - английскую террористку Элизабет Хедли (Кэтрин МакКормак). И эта бессмысленная и опасная операция едва не сорвала важные переговоры между США и Китаем.

Сознавая весь риск операции, Муир, тем не менее, решает пойти против прямого приказа руководства и освободить Бишопа своими собственными силами. Но молодой агент и не подозревает, что у его старшего напарника могут быть свои причины для того, чтобы вытащить друга из китайской тюрьмы, а игра, которую ведет Муир, гораздо более сложна, чем может показаться на первый взгляд…

Кто-то может сказать, что фильм Тони Скотта слишком сложен для боевика, слишком старомоден и слишком углубляется в прошлое. Однако то, что может показаться недостатком, на самом деле является художественным приемом. Режиссер специально снял фильм по классическим рецептам шпионских фильмов 70-х и даже соответствующим образом подобрал актеров на главные роли.

Сыгравший Муира Роберт Редфорд был одним из главных киноактеров того времени, а молодой Брэд Питт оказался как две капли воды похож на Редфорда в молодости. Все это в сочетании с неторопливым развитием сюжета воскрешает в памяти лучшие киноленты о бесстрашных разведчиках, работавших в Берлине, Бейруте, Китае или Москве.