Сидя в кувшине первую тысячу лет, старый джинн намеревался убить своего освободителя. За вторую тысячу лет он поклялся стать слугой освободителя. Но он никак не ожидал сделаться другом юного пионера.

Добавив к фактам советской действительности факт замусоренности Москвы-реки и арабскую сказку, Лазарь Лагин создал во всех смыслах бессмертного и любимого героя отечественной литературы, а потом и кино.

Книжка о том, как пионер Волька Костыльков достал со дна реки кувшин с арабским джинном, вышла в 1938 году. Спустя годы для кинофильма Лагин сильно переработал сюжет. Так, например, Индия получила независимость, и незадолго до выхода картины Хрущев совершил туда дружественный визит. Поэтому Хоттабыч отправляет Женю Богорада не просто на Восток, а в Индию. После фильма в лексикон нашего народа вошло это восторженное «хинди-руси бхай, бхай!»

Могучий (если только борода не отсыреет) джинн Хоттабыч демонстрирует сильное отставание от жизни. Желая добра своему освободителю Вольке ибн Алеше, он постоянно попадает впросак. Борода с усами, рабы, верблюды, дворцы – все оказывается ненужным аскетичному пионеру. В течение всего фильма Волька с друзьями пытаются перевоспитать Хоттабыча. И после череды забавных приключений бородатый волшебник находит свое место в новой действительности, становится иллюзионистом в цирке. В книге он поступает на работу радиотехником, что кажется менее убедительным.

Даже проколы в полувековой давности картине кажутся теперь какими-то иносказательными намеками. Когда герои попадают в южный санаторий и знакомятся с нефтяником Мухаммедовым, которого играет Ефим Копелян, Хоттабыч спрашивает: «Ты, наверное, очень богатый и знатный человек, раз тебе принадлежит такой дворец?» Знатный буровик разочаровывает старика, говоря, что это принадлежит всем и в санатории отдыхают тысячи простых рабочих. При этом в течение всей сцены в кадре больше нет ни одного пролетария.

Несмотря на отсутствие громких наград (только почетные дипломы на фестивалях в Москве, Ванкувере и Панаме), «Старик Хоттабыч» занимает по праву свое место в Золотом фонде нашей кинематографии.