В 1920-е годы, когда нэповская Москва зазывала вывесками дорогих ресторанов, а прилавки магазинов ломились от изобилия товаров, в Замоскворечье орудовала банда опасных и жестоких грабителей. Сотрудникам уголовного розыска, несмотря на все усилия, никак не удавалось взять преступников с поличным, хотя во всех ограблениях прослеживался почерк рецидивиста по кличке Серый (Константин Григорьев), недавно освободившегося из заключения.

Чтобы подобраться к преступникам вплотную, в банду решено заслать нового сотрудника уголовного розыска Николая Панина (Виктор Перевалов), недавно прибывшего в Москву из Питера. Под видом деревенского парнишки он устраивается официантом в трактир на Пятницкой, где собираются подельники Серого…

С буднями уголовного розыска автор повести Николай Леонов знаком не понаслышке. Юрист по образованию, он проработал в МУРе 10 лет, начав карьеру простым оперативником, поэтому его литературные герои, как сыщики, так и преступники, получаются убедительными и яркими.

В «Трактире на Пятницкой» в роли карманника Пашки-Америки дебютировал актер Александр Галибин.

В конце 70-х годов прошлого века лента занимала по посещаемости в кинотеатрах 29-е место - была одной из разряда любимых народом картин. Этому есть простое объяснение: завораживающая динамика действия и не раскрытая до самого финала интрига, помноженные на сильнейший актерский состав, придали фильму статус настоящего кино.